People

Singer/model/singer: Karen Elson

Lieveling van het beroemde fotografenduo Mert & Marcus, opvallende alien op de catwalk én bevlogen rockster. Karen Elson (40) is veelzijdig, maar geloofwaardig in alles wat ze doet.
Reading time 6 minutes
Karen elson heeft zichzelf gitaar leren spelen.

Topmodellen die zich storten op een muzikale carrière? Waarom niet? Of waarom wel? Een dergelijke switch kan namelijk op twee manieren uitpakken: weinig succesvol en zelfs een tikkeltje lachwekkend, zoals in het geval van Naomi Campbells album Baby Woman uit 1994, dat door Q Magazine werd afgedaan als een ridicuul staaltje ‘hubris’ (hoogmoed). Enigszins vergelijkbaar zijn ook Kate Moss’ duetten met haar diverse rockervriendjes die zowel op relationeel als muzikaal vlak op niets uitliepen. Nee, dan Karen Elson. Deze roodharige vamp met porseleinen huid overtuigt net zo op de catwalk als zingend en gitaarspelend op het podium. Kortom, zij is de verpersoonlijking van het fenomeen model slash singer waarbij de balans niet doorslaat naar het een of het ander; ze heeft in beide beroepen haar sporen verdiend. En waar zij voorheen haar modellencarrière op een laag pitje zette om zich in de muziek opnieuw uit te vinden is ze nu, na een periode van relatieve luwte en een scheiding, helemaal terug. En wel op beide fronten: vorig jaar presenteerde Elson haar nieuwe album Double Roses en inmiddels schittert ze weer op menige catwalk. En hoe: als veertigjarige doet ze niet onder voor de nieuwe generatie it-modellen met Kendall, Gigi en Bella. Zo was Karen de belle of the ball bij Dolce & Gabbana’s L/Z 19-show in Milaan, sierde ze de kerstcampagne van Tiffany & Co., is ze het gezicht van de oogschaduwlijn van Tom Ford én ambassadrice van parfumhuis Jo Malone.

WANDELEND SPOOK

Karen Elson, afkomstig uit een typisch -gezin in Manchester, kijkt terug op een allerminst fijne jeugd. Op haar zevende scheiden haar ouders na een slecht huwelijk, ze voelt zich niet thuis in de omgeving waarin ze opgroeit en op school wordt zij, als wat slungelig, dun, bleek, roodharig meisje, uitgemaakt voor ‘wandelend spook’. Haar situatie lijkt uitzichtloos, totdat in de plaatselijke supermarkt een modellenscout de zestienjarige Elson ontdekt. Omdat ze aan haar leven van dat moment zo snel mogelijk wil ontsnappen, realiseert ze zich maar al te goed dat een carrière als model wel eens haar ticket out zou kunnen betekenen. 

In eerste instantie start ze als catalogusmodel, maar algauw volgen klussen in Parijs, Milaan en Tokio. Daarna vertrekt Karen naar New York, waar ze een appartement deelt met collega- model Erin O’Connor. Haar leven neemt een nieuwe wending als ze in contact komt met de beroemde fotograaf Steven Meisel. Hij adviseert haar zich een ultrakorte pony te laten aanmeten en de wenkbrauwen af te scheren. Ze volgt zijn raad op en dat blijkt een slimme zet. De unieke, buitenaardse alienlook contrasteert met het in de nineties heersende, meer standaard schoonheidsbeeld van de Naomi’s en de Christies, die op dat moment al op hun retour zijn. Met haar vreemde look is ze de belichaming van een nieuwe lichting modellen die ‘anders’ zijn, maar daardoor des te interessanter. In 1998 maakt Karl Lagerfeld haar boegbeeld van Chanel, en verklaart dat zij het midden houdt tussen een middeleeuws fenomeen en een buitenaardse mutant. Bovendien wordt Elson muze van ontwerper Anna Sui, met wie ze een hechte vriendschap ontwikkelt en de favoriet van Miuccia Prada, Alexander McQueen en Marc Jacobs.

Backstage bij Marni, L/F 2019

VUURWERK OP DE FILMSET 

Karen Elson vliegt van hot naar her, siert menige campagne en bewandelt talloze catwalks. Maar in haar spaarzame vrije tijd schrijft ze muziek en leert zichzelf gitaarspelen. In 2003 richt ze de New Yorkse, politiek geëngageerde cabaretgroep The Citizens Band op, die ook het podium deelt met bekende gastartiesten zoals zangeres Nina Persson van The Cardigans, Zoë Kravitz en Zooey Deschanel. Doorslaggevend in Elsons muzikale ontwikkeling is het moment waarop ze in 2005 kennis maakt met Jack White, frontman van The White Stripes. De vonk slaat over op de set, tijdens de video-opnamen voor Jacks song Blue Orchid. Nog diezelfde zomer wordt er getrouwd, in Brazilië. Het huwelijk betekent de aanzet voor een meer huiselijk bestaan: na tien jaar op volle toeren in het catwalkcircuit besluit Elson om het rustiger aan te doen. Het stel verruilt New York voor een afgelegen huis in de bossen van Nashville en er worden twee kinderen geboren, dochter Scarlett Teresa en zoon Henry Lee. 

Het moederschap ervaart Elson als een verrijking, maar dit doet haar tegelijkertijd inzien dat zij meer is dan just a pretty face. Ze besluit daarop, aangemoedigd door echtgenoot Jack White, de gitaar weer op te pakken, waarna onder zijn creatieve leiding in 2010 haar eerste plaat The Ghost Who Walks verschijnt, genoemd naar de beledigingen die Elsons klasgenoten haar vroeger naar het hoofd slingerden. Hoewel ze trots is op het album, vreest ze dat de pers haar niet serieus zal nemen als muzikant en de plaat zal afdoen als een ijdelheidproject, zoals het geval was bij Naomi Campbell. Niets is minder waar. Het debuut wordt niet alleen omarmd door de pers, maar ook de modewereld is enthousiast. Anna Sui gebruikt een aantal tracks tijdens een catwalkshow en eveneens bij Prada klinken Elsons klanken.

Op de foto: Karen Elson in Tiffany & Co's Holiday-campagne.

COMEBACK

Na vijf jaar komt er in 2011 een eind aan het huwelijk. Wat aanvankelijk een amicale scheiding leek te worden – er werd zelfs een divorce party georganiseerd – draait uit op een bittere strijd. Een donkere periode breekt aan, pijnlijk maar ook leerzaam. Inmiddels is de balans weer hersteld en wordt de voogdij over de twee kinderen in goed overleg tussen hen verdeeld. Na het optrekken van de kruitdampen van de scheiding voelt Elson zich krachtiger dan ooit. Tijdens Paris Fashion Week in 2016 maakt zij haar comeback op het modeplankier voor Atelier Versace. Ook is ze sinds vorig jaar lid van de board of directors van Model Alliance, een non-profitorganisatie die zich inzet voor de arbeidsomstandigheden van (beginnende) modellen. Ze is de onzekerheden van haar eigen begindagen als model immers niet vergeten. Sterker nog: af en toe steken diezelfde onzekerheden weer de kop op. 

1551952882681414 karen elson max mara ss19 backstage 0221551952882759728 karen elson max mara ss19 runway 38
Backstage bij Max Mara’s L/Z 2019-show in Milaan, met ‘jonkies’ Gigi Hadid en Kaia Gerber.

Op haar vorig jaar verschenen tweede album, Double Roses, ditmaal opgenomen zonder hulp van De Ex, bezingt Elson haar groeiproces en de lessen die ze gaandeweg heeft geleerd. Zoals: het leven is geen sprookje, maar desondanks – of juist daardoor – zeker de moeite waard. Ze stelt dat de kunst van het relativeren misschien wel de beste bijkomstigheid van ouder worden is, want afgelopen januari vierde ze haar veertigste verjaardag. Elson is er trots op dat ze nog steeds meetelt in de modewereld, omringd door de Jenners en de Hadids, en rijgt als vanouds in Milaan en Parijs de shows aaneen. En dit model geniet daar met volle teugen van, want ze heeft niets meer te bewijzen.

Karen Elson, gefotografeerd door Mert & Marcus uit ‘Mert Alas and Marcus Piggott’ van uitgeverij Taschen.

Tags

Lees ook

Aanbevolen voor jou